정권의 성공은 후계의 완성으로 이루어진다지만

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곽병찬 (전 한겨레신문 대기자)

사진출처:서울신문

왕조의 최대 과제는 왕권의 안정과 안정적 승계였다. 태종은 이를 위해 1404년 반정공신 이거이, 이저 부자를 숙청했고 1407년 처남 민무구, 민무질 형제를 사사했으며 공신인 이무, 윤목, 유기 등의 목을 베었다. 1416년에는 남은 처남 민무휼, 민무회 형제를 죽였으며 같은 해 야심가 이숙번을 축출했다. 이러니 세종의 치세는 태종의 칼끝에서 나왔다고 해도 과언이 아니었다. 올 5월 이광재 국회의원은 “노무현·문재인은 기존 질서를 해체하고 새롭게 과제를 만드는 태종 같다. 이제 세종의 시대가 올 때가 됐다”는 발언으로 구설을 자초했다. 21세기 한국의 정치에서 술수와 공작, 무고한 살상이 가능할 리가 있겠나. 사진은 서울 서초구 내곡동 태종의 묘 헌릉이다

총선에서 여당의 압승 후 문재인 대통령은 공연한 구설에 휘말렸다. 5월 초 이광재 당선자의 영 개운치 않은 비유 탓이었다. “노무현 문재인은 기존 질서를 해체하고 새롭게 과제를 만드는 태종 같다. 이제 세종의 시대가 올 때가 됐다.”

피선거권 박탈로 10여 년 만에 재기해 흥분한 탓일까? 총기는 사라지고 욕심만 넘쳤다. 3년 전 문 대통령 당선 후 20년 집권 운운했던 이해찬 대표의 언급이나 다르지 않았다. 좌충우돌 독설가 진중권이 가만히 있을 리 없다. “이 나라가 조선 시대로 돌아간 듯.” “서로 징그럽게 얽혀 백 년은 해 드실 듯.”

욕먹어도 쌌다. 어떻게 쿠데타로 아버지(태조)와 형(정종)을 몰아내고 왕좌에 오른 태종에 비유했을까. 더 고약한 것은 ‘세종의 시대’를 언급한 부분이었다. 문 대통령은 장차 도래할 ‘성군의 치세’로 건너가는 교량이라는 것일까? 칭찬인지 가르침인지 모를 일이다. 게다가 세종이란 누구를 염두에 둔 것일까. 이광재 본인? 태종이라면 대역죄로 처단했다. 그는 ‘차기’와 관련한 확인되지도 않은 발언을 빌미 삼아 처가의 씨를 말렸다.

물론 전제왕조에서 최대 과제는 왕권의 안정과 안정적 승계였다. 이 점에서 조선의 국왕 28명 가운데 태종을 능가할 사람은 없었다. 세종의 치세는 태종의 칼끝에서 나왔다. 그는 왕권의 안정을 위해 정치술수와 공작, 무고한 살상을 주저하지 않았다. 문 대통령으로선 꿈도 꾸지 못할 짓이었다.

태종은 1404(태종4)년 반정공신 이거이 이저 부자를 숙청했고, 1407년 처남 민무구 민무질 형제를 사사했으며 이무, 윤목, 유기 등의 목을 베었다. 1416년엔 나머지 처남 민무휼 민무회 형제를 죽였으며, 같은 해 야심가 이숙번을 축출했으니, 1418년 선위할 때 조정엔 왕권을 위협할 척신도 공신도 없었다.

단 하나, 세종의 장인 심온 집안이 문제였다. 심온은 신중했다. 권세를 부리거나 권력을 탐할 인물이 아니었다. 하지만 집안은 조선 최대의 권벌. 부친 심덕부는 태조 이성계와 함께 위화도에서 회군한 조선 창업 공신이었다. 그의 형 심인봉은 군사령관인 의흥삼군부 도총제를 지냈고, 동생 심정은 의흥삼군부 동지총제로 군부의 실세였다. 동생 심종은 태조의 사위였으며 심온은 세종(이도)의 장인인데다 태종의 처남 민무휼과 사돈관계였다. 비록 권력욕은 없다 해도 그 주변엔 권력의 부나비들이 꼬였다.

1418년 6월3일 태종은 세자 이제(양녕대군)를 폐하고 이도(충녕)를 새로이 세자로 책봉했다. 6월9일 명나라에 주문사를 보냈다. 8월8일 명의 인가가 떨어지기도 전에 느닷없이 왕위를 선위하겠다고 선언했다. 승계를 청하는 주문사를 명에 파견하기로 하고, 9월3일 심온을 영의정에 앉혀 사은주문사로 임명했다. 심온은 졸지에 왕의 국구(장인)에 영의정 그리고 조선을 대표하는 사절이 되었다. 그러나 그것이 낚싯밥일 줄이야….

9월8일 심온 일행이 한양을 출발했다. <세종실록>은 그날의 모습을 이렇게 기록했다. “심온은 임금의 장인으로 나이 50이 못되어 수상의 지위에 오르게 되니 영광과 세도가 혁혁하여 전송나온 사람으로 장안이 거의 비게 되었다.” 이런 기록도 있었다. “심온 환송식에 나온 사람들의 말과 마차가 일으킨 먼지가 한양을 뒤덮었다.”

태종은 예의주시했다. 얼마 전 병조참판 강상인 사건까지 있었다. 선위할 때 태종은 상왕으로서 군사 문제는 직접 주관하겠다고 밝혔다. 군령권을 상징하는 직인도 직접 보관했다. 그런데 참판 강상인이 병조의 일을 세종에게 직보한 것이다. 대관들이 벌떼처럼 일어났지만 태종은 일단 강상인이 원정공신이라는 이유로 낙향 조처로 일단락 했다.

11월 병조좌랑 안헌오가 참소했다. 심온의 경쟁자인 박은이 태종의 심기를 헤아려 꾸민 일이었다. “강상인과 도총제 심정(심온의 동생), 병조판서 박습이 사적인 자리에서 말하기를 ‘요사이 호령이 두 곳에서 나오는데 한 곳에서 나오는 것만 같지 못하다’고 했습니다.” 역린을 건드렸다.

26일 태종은 즉각 추국을 지시했고, 강상인은 고문에 못 이겨 허위자백을 했다. “병조판서 박습, 이조참판 이관, 의흥삼군부 동지총제 심정과 그런 말을 했으며, 심온에게도 ‘군사는 마땅히 한 곳에서 명이 나와야 한다.’고 하자 ‘옳다.’고 대답했다.” 태종은 곧 바로 강상인, 박습, 이관, 심정을 모반대역죄로 처형했다.

심온은 의주에 도착하자마자 체포해 12월22일 한양으로 압송했다. 심온은 고문으로 무릎이 부서졌지만 혐의를 인정하지 않고 대질을 요구했다. 그러나 그들은 이미 이 세상 사람이 아니었다. 수사책임자인 유정현이 귀띔했다. ‘태종의 뜻이외다.’ ‘자백해야 당신 선에서 끝날 것이오.’ 심온은 불러주는 대로 자백하고 사약을 받았다.

14년 전 태종은 이미 자신의 처가를 숙청했다. 장인 민제는 태종의 스승이었고 처남 민무구과 민무질은 이른바 ‘혁명의 동지’였다. 게다가 세 왕자는 골육상쟁의 피바람 시절 외가에서 보호를 받으며 자랐으니, 외삼촌들과 더 끈끈할 수밖에 없었다.

1404년(태종4) 태종은 이제(양녕대군)를 세자에 책봉하면서부터 처가의 일거수일투족을 주목했다. 당시 무구와 무질, 두 처남은 병권을 쥐고 있었다. 마침 일부 공신이 장인 민제를 앞세워 세자와 명나라 공주의 혼사를 추진하려 했다. “나와는 상의도 없이 세자의 혼사를 논의해?” 태종은 별렀다.

이화가 나섰다. ‘(두 처남이) 어린 조카를 끼고 권세를 잡으려 한다.’는 것인데, “민씨 형제가 왕자의 난을 거론하며 ‘임금에겐 아들이 하나만 있어야 한다.’고 했다.”더라고 탄핵했다. 태종은 두 처남을 제주도로 유배했다. 이런 상소도 올라왔다. 태종이 신하들을 떠보기 위해 선위 파동을 일으켰는데, 그때 백관 가운데 두 처남이 히죽거렸다는 것이다. 전형적인 참소였지만, 처형하라는 주청이 잇따랐다. 두 처남은 유배지에서 사사됐다. 셋째 넷째인 무회와 무휼도 형들의 결백을 토로했다는 이유로 ‘자살’ 형식으로 죽였다.

처가를 정리하기 직전 태종은 이거이와 이저 부자를 숙청했다. 이저는 태조의 사위고, 그의 동생 이백강은 태종의 사위였다. 태종의 사병 혁파 명령에 반발할 정도로 말발이 셌던 이들이었다. 이때 나선 것도 이화였다. “두 사람이 말하기를 ‘아들들을 모두 제거하고 녹록한 상왕(정종)을 모시는 게 어떤가?’라고 했습니다.” 태종은 두 사람을 고향으로 내쫓았다.

총애했던 이숙번도 그렇게 숙청했다. 나이도 젊고 비상한 두뇌에 결단력과 배짱까지 갖추고 있었으니 위험한 인물이었다. 1416년 서너 달 동안 궁궐에 나타나지 않자, 대관들이 불충을 이유로 처벌을 주장했다. 태종은 못 이기는 척 함양으로 유배 보냈다. 이에 비해 연로한 하륜은 수많은 비위 사실과 탄핵에도 철저하게 보호했다. 그는 태종보다 20살이나 많았으니 왕권에 위협이 될 수 없었다.

태조가 조선을 건국했다면, 태종은 왕조의 기틀을 다졌다. 6조 제도를 정착하고, 전국 8도 체제를 세웠으며, 사대교린 외교로 국가 안보를 다졌으며, 대간 제도 확충으로 관리들의 부패와 신권의 확장을 견제했고, 정책 결정 과정을 모두 문서로 남기도록 했다. 게다가 왕권의 승계도 안정적으로 이루었다. 그는 성공한 군주였다.

한 정권의 성공은 후계의 완성을 통해 이루어진다. 그런 점에서 김대중은 성공한 대통령이었다. 그는 노무현을 세워 정권 재창출에 성공했고, 못다 한 계획도 실천에 옮길 수 있었다. 반면 노무현은 정권 재창출에 실패하면서, 김-노 10년간 이룬 성과도 물거품이 되었다. 이명박-박근혜는 견원지간이었다. 둘은 지금도 감옥에 있다.

5·18민주화운동 40주년 기념식에 참석한 문 대통령은 입술이 허옇게 부르터 있었다. 대통령의 건강은 최고급 비밀인데, 본인은 그런 사실조차 의식하지 못했다. 그만큼 그는 정치적이지 않다. ‘정치적’이란 말에 담긴 술수나 모의, 기획과는 담을 쌓았다. 조선 정치 최고단수 태종과는 비교 자체가 불가능하다.

노무현이 그랬듯이 문 대통령도 아끼는 이들에게는 ‘정치 절대로 하지 말라’고 할 사람이다. 솔직히 그것이 그의 가장 큰 문제인지도 모른다. 그걸 이용해 먹을 자도 있겠지만….

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